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华人学者访谈 | 数据挖掘与分析世界里的精彩人生

MSU OCP 2019-11-08


数据挖掘与分析世界里的精彩人生





介绍


汤继良, 密西根州立大学工程学院计算机科学与工程系助理教授,“数据科学与工程实验室 (Data Science and Engineering Lab) ”主任汤教授先后就读于北京理工大学(学士、硕士) 和亚利桑那州立大学 (博士) ,曾在雅虎研究院从事数据分析研究工作,2016年入职MSU。汤教授研究兴趣广泛,涉及社交网络分析,社交计算,计算社会科学,数据挖掘(data mining),深度学习(deep learning),相似学习(familiar learning),机器学习(machine learning)等诸多学科前沿领域。


汤教授学术成果卓著,在学科高影响因子期刊与顶级学术会议发表或宣读研究成果,成果引用率突破9000余次,屡获学科领域大奖。2019年,荣获国家科学基金会(NSF) “教师早期职业生涯发展奖 (Faculty Early Career Development Award)”,获得50余万美元资助,用于提升社交网络分析工具性能,发挥社交网络积极作用,更好地保护用户隐私等研究工作。他获得7次最佳论文奖(或者提名)包括数据分析最顶级会议KDD和WSDM 。


中国事务办公室专访了汤教授,他侃侃而谈,幽默风趣,涉及个人研究课题,学生指导经验,印象MSU,企业与高校就职异同,跨文化适应,工作与学习平衡等诸多领域,信息量大,指导性强,干货满满。


华人学者访谈 | 数据挖掘与分析世界里的精彩人生


研究课题


我的研究课题主要涉及两个层面:第一是算法研究,注重理论研究本身。第二是如何用算法解决业界实际问题。例如,针对购物网站,如何更好地帮助消费者选取心仪的商品;教育领域,如何借助人工智能,提供个性化教育及开发适合学生学习的教学材料等。简言之,我的研究课题离不开数据,我倾向于把数据看成一个图,在这个图上去学习、挖掘,进行数据分析或优化;借助这些算法去解决现实世界的问题,非常有跨学科性。



学生学习建议


本科阶段学习。来自中国大陆的本科生,大都勤奋好学,有强烈的上进心,但基于我的课堂观察、实验室互动、课后交流等方面,我有以下三点建议,希望大家可以做得更好。


课程学习需要更加积极主动。据我观察,来自中国的学生上课大都比较安静,较少参与课堂互动活动,与教授或者其他同学的互动交流也比较少。而且,学生也不善于利用教授的Office Hour (公开答疑时间),这是与教授互动的好机会,应当抓住。“谈话就是生产力” ,只有多与教授或者同学互动交流,才能获得更多学习的机会,深入了解一个话题或者课题,教授才有可能邀请你加入他们的研究团队。互动对于知识的探索与挖掘是至关重要的,如果缺乏这种课堂内外的交流显然不利于学习质量的提升。


合理对待学习成绩GPA。国内来的本科生特别注重学业课程的学习,这也许与之前的学习习惯有关,善于记笔记,重视考试成绩,但对于以项目为主的学习方式还有些不太适应。事实上,GPA高并不说明对课程掌握得好,考试成绩与个人做项目的能力不一定是匹配的。国内同学普遍认为最后的期末考试是决定自己成绩高低的关键因素。现实中,美国的本科教育考核更为综合,注重平时成绩,而非靠最后的冲刺。例如项目、课后作业、论坛讨论等。期末考试只占很少一部分,以我自己教授的课程为例,期末考试只占了课程分数的30%,我更重视对学生平时的考核,为的是让学生消化所学知识,培养学生的动手能力。


华人学者访谈 | 数据挖掘与分析世界里的精彩人生


早日进入实验室,进行实践训练,学以致用。这对今后科研的起步甚至就业大有裨益。例如,计算机方面的编程、数据结构知识,若没有动手操作的实习环境,这些知识都是一些孤立的点,无法成线成面;只有参与项目,不断实践,知识才会由点成面。学术训练角度而言,进入实验室就有机会与高年级同学,甚至博士生进行交流学习,熟悉工业界的做法与职业行情,有机会接触到行业领域的研究课题与研究方法。


简言之,根据我与本科生的互动经验,大多情况下,本科生缺少的是一个指路人,并非他们不愿意去尝试,而是不知道要做什么;目标不明确,时间很容易荒废掉。为此,我建议大家要多与他人交流,除了自己的学术顾问(academic advisor)之外,高年级同学,指导教师,学科教授等。及早联系一个导师,进入实验室,及早地得到指点,获得更多机会,生活也会因此而更加精彩。


博士生阶段。博士生与本科生的教育目标是不同的,本科生的教育在于积累知识,理解学科领域现状,侧重知识的实践应用。博士生的目标在于运用已有的知识去创造知识,增加知识库。我招博士生,比较看重以下三点。


个体独立性强,求知动力足,不能事事都需督促。博士阶段培养需要5-6年的时间,课程较少,大部分时间都是在做研究,很多情况下做研究是比较枯燥的,如果没有足够的自我约束力,强烈的学习动力,把事情做好的信心与决心,是很难坚持下来的。


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勤于思辨,面对问题喜欢多问为什么,从多个视角思考问题,富有有创造性思维。建议大家围绕一个话题深入钻研。保持良好的心态,坚持做一件事,就会有好的回报。博士阶段是学术训练的最佳时机,是提升认知水平与学术入门的重要途径。另外,要从研究中得到愉悦感与收获感,感觉到自己能力的提升,解决问题的思路得以扩展。


勤奋。我读博士期间,几乎每天都是工作12小时,一周7天,天天如此,高产是需要努力付出的。毕业时,我的导师让我分享读博的经验,我分享自己对PHD三个字母的人认识,P(push), push不仅体现在push自己,也包含push导师。H(aim high),除了work hard, work smartly,还要有高的目标,不是仅仅想到就是为了毕业,而是要有5年让自己成为领域专家的目标,成果得到同行的认可。D (dedicate), 要有聚焦点,克服芝麻、西瓜都要的心理,如果读博期间换好几个方向是难以取得标志性成果的。




MSU环境友好,院系支持力度大


学校层面,MSU对中国人比较友好,我早有耳闻:环境舒适,居民温和,素质高雅;华人超市、华人餐厅多,中餐地道,这对我很有吸引力。此外,MSU国际学生比例很高,多元文化和谐共处,说明学校开放包容,对于国际学生的照顾体现在方方面面:校内餐厅有亚洲饭菜橱窗,这一点比其他学校好很多。我经常在餐厅就餐,让我很温暖,有家的感觉。


院系层面,学院特别关心青年教师的工作生活:院系投入很大精力帮我解决了家属安置问题,让我无后顾之忧。不仅如此,学院对学生的支持力度也很大:如果学生参与本土或国际会议,进行学术交流活动,院系有专项资金报销学生的全部参会费用。再比如,我带的本科生与研究生合计30多人,需要很大的办公空间和机器设备,系里多方筹措,协调解决学生学习用房问题;给实验室的学生提供奖学金、助研、助教岗位,这些财务支持对国际学生尤为重要。




企业与高校工作差异


进入MSU之前,我曾在在雅虎就职。我发现企业与高校之间工作差异较大:高校教授可以做“老板”,根据自己的兴趣决定研究课题;企业内的研究课题是根据企业的市场定位、发展规划、合作伙伴等诸多因素决定的,数据来源与公司现有数据,无需个人收集。如果想做研究,企业模式下,很多个人感兴趣的研究是无法进行的,因为涉及隐私,专利等诸多限制,公司也不允许个人用其他公司数据进行研究。


工作性质不同。高校科研工作,取决于自身研究兴趣,而且还可以培养学生,组建研究团队。相比而言,企业界的科研没有高校这么自由。与此同时,企业界的学术强度远没有学校里这么大,完成指定的任务就可以了。高校里教授要自己安排所有的事情,不会让自己停下来,包括空闲时间也需要安排妥当,考虑的事情也远比公司事务复杂细致。


研究周期而言公司项目大都是比较短暂的,完成一个就换另一个,市场导向明显,很难出现一个持续时间达10年之久的项目。高校工作可以根据人兴趣,考虑是否是研究热点,进行未来5-10年长期项目的研究,而且也没有太多快出成果的压力 。


团队而言,高校里可以跟一批年轻人工作,博士生一般在30岁左右,他们可以带来许多新的东西。例如,虽然我们不太了解90后人群,但是因为我们的学生是90后,通过接触,也就慢慢理解他们的想法与特点了。由此,一个人就不会失去活力,而且还可以去影响他人。比如帮助本科生找到好的工作,帮助博士生从知之甚少到逐渐成为这个领域的专家,这个在高校是可以做到的。相反,企业不可能给你时间让你逐步成长;但在高校,教授愿意投入精力把学生打造成符合社会需要的人才。



新生跨文化适应


做好吃苦准备。大家来美国读书,一定要做好跨文化适应的心理预期。来美国读大学并不轻松,并不是来享受的,要做好吃苦的准备,这与大家平时电影里看到的美国大学生活,除了派对就是派对的情景可能完全不同。事实上,美国学生也是非常努力的,基本上都没有时间休息,因为课程要求高,作业多,不下功夫是不行的。



华人学者访谈 | 数据挖掘与分析世界里的精彩人生


有付出就有回报。我初到美国,我的英语并不好,导师给了我很多课外书,安排我跟不同国家的学生交流。慢慢地,一切都好起来了。提醒大家,不要因为自己英语不好就羞于跟他人交流,要勇敢一点,突破壁垒,跳出舒适区,在这样一个多元包容的社会中磨练自己。我曾经鼓励周围的学生,你英语讲得差,受罪的是你的听众,你并没有任何损失;你只要大胆表达,慢慢习惯就好了。当然,大家还可以去英语补习班,增强自己在众人面前讲话的信心,信心有了,英语的表达也会慢慢提高的;补习班的另一好处讲英语的机会多,结交很多国际朋友。


勇于交流。在美国,大家要有信心与他人用英语交流。试想,如果你置身于一个英语环境里,还不主动去练习英语,哪里还有比这更好的学习环境呢?曾经有一位本科生找到我,希望进入我的实验室,但我并没有答应。最主要的原因是,他认为自己英语差,把好多问题都归咎于自己的英语水平低。事实上,英语不好作为一切事情的理由并不成立:我很难相信一个对自己英语学习都没有信心的人,一年后会在实验室里有大的提升。现实中,大部分同学课程学得不好,并不是自己的英语问题,而是因为自己还不够努力。比如,有人问起你,为何没有按时毕业啊?为何没有找到工作啊?你回答说是因为自己的英语不好,这个很难让人信服。



工作与生活之间的平衡


运动与看书是我最大的爱好。看书这一点,与我读博期间的导师有关,他有时候一下子丢给我10几本书,刚开始我读得特别吃力,但由于要跟导师交流又不得不读;经过一段时间,我就逐渐养成了爱读书的习惯。另外,我喜欢写毛笔字,这样可以让我更加安静。对于工作和业余生活,我的最大感受就是无论是玩还是学习都要认真。工作时候就努力工作,不要想到玩,比如我在办公室工作时间,就规定不打开社交媒体,少受干扰,提高效率。同时,玩的时候就尽情玩,也尽量少想工作的事情,否则玩也难以开心尽兴。



小编后记


本次访谈整理的文字稿将近7000余字,字字箴言,透露着汤教授的真知灼见;但限于篇幅,小编不得不忍痛割爱,只保留上述部分内容。希望再有机会请教汤教授,针对某个专题进行详谈。



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china@msu.edu


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